Murió Niki Lauda

Legendario tricampeón de la Fórmula 1.

Su nombre aparece en las páginas gloriosas del automovilismo. Andreas Nikolaus Lauda, o simplemente Niki, murió a los 70 años. Fue tricampeón mundial de la F-1 y uno de los pilotos más importantes en la historia de la máxima categoría.

Nacido en Viena el 22 de febrero de 1949, Lauda debió desafiar a su familia para convertirse en piloto. Sus padres no querían que se dedicara al automovilismo y dejara su incipiente carrera como hombre de negocios, para seguir el legado familiar, que incluía banqueros y financistas. Pero a Niki lo apasionaban los autos: sabía de mecánica y tenía la ambición de ser el mejor.

“En 1972 logré entrar en la F1, tras acordar con March un patrocinio de 250.000 dólares, una fortuna entonces. Los patrocinadores no cumplieron y tuve que pedir un préstamo a un banco, aprovechando el nombre de mi familia, de buena posición en el mundo industrial”, recordó Lauda en alguna entrevista.

Sus temporadas en March (entre F2 y F1) no fueron como las soñaba: el auto no le permitió mostrar su potencial en la pista. Por eso, su salida estaba anunciada: en 1973 pasó al British Racing Motors (BRM), donde tuvo como compañero a un hombre que le cambió su futuro. Era Clay Regazzoni, quien lo recomendó a Ferrari.

Un Lauda incrédulo atendió el llamado de Luca de Montezemolo para ser piloto de Ferrari. Y Lauda fue el encargado de devolverle la gloria a la escudería, tras una década sin títulos después de aquel conseguido por el británico John Surtees en 1964.

En 1975, en su segundo año en Italia, Lauda ganó cinco Grandes Premios (Mónaco, Bélgica, Suecia, Francia y Estados Unidos) y le sacó 19,5 puntos al brasileño Emerson Fittipaldi, el campeón defensor, para quedarse con su primer título en la F1.

Estaba en el mejor momento de su carrera cuando protagonizó uno de los accidentes más terribles del automovilismo en el mundo. El 1º de agosto de 1976 la lluvia había afectado el circuito de Nürburgring pero al comenzar el Gran Premio de Alemania los 22 kilómetros de la pista estaban secos y por eso varios pilotos cambiaron de neumáticos durante la competencia. En la segunda vuelta, después de la curva Berwerk, la Ferrari 312T2 impactó contra el muro. Volvió a la pista envuelta en fuego y fue chocada por el auto del estadounidense Brett Lunger. La imagen paralizaba al mundo, mientras el piloto Arturo Mezario trataba de sacar del auto a un Lauda inconsciente.

Rápidamente, Lauda fue trasladado al hospital de Mannheim, donde incluso esa misma noche recibió la extremaunción. Pero el austríaco sobrevivió y seis semanas después volvió a correr.

Como piloto, participó de once años en la Fórmula 1, en los que cosechó 25 victorias en Grandes Premios, tres títulos mundiales, un retiro inconcluso y un accidente que estuvo a punto de costarle la vida.
Pero todo eso lo convirtió en uno de los íconos del automovilismo, que ayer lloró su muerte.

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