Clonaron dos monos

Más de 20 años después del nacimiento de la oveja clonada "Dolly", científicos chinos consiguieron clonar por primera vez dos monos con el mismo método, según publican hoy en la revista especializada "Cell".

Los macacos Zhong Zhong y Hua Hua nacieron con vida y sobrevivieron las primeras semanas, explicaron los científicos del equipo de Qiang Sun, perteneciente a un instituto de la Academia China de las Ciencias de Shanghai.

La técnica de clonación empleada con "Dolly" -transferencia nuclear de células somáticas- ya se había utilizado con éxito en más de 20 especies como vacas, cerdos o perros, pero había fracasado con monos.

Hasta ahora, cualquier intento sobre los monos había fallado porque los núcleos de sus células diferenciadas contienen genes que impiden el desarrollo del embrión. Los investigadores chinos los reactivaron con interruptores moleculares ad hoc.

Al igual que con la famosa oveja, los científicos chinos transfirieron el núcleo celular con la herencia genética de un animal a un óvulo de otro animal donante al que previamente se le había quitado el núcleo.

El óvulo se implantó finalmente en una hembra que gestó el clon. Teóricamente, de esta forma se pueden generar muchos animales genéticamente idénticos.

En 1999 ya había nacido un mono de laboratorio con la misma información genética que uno de sus congéneres: Tetra, un macaco rhesus hembra. El nacimiento se dio tras una serie de experimentos realizados en la Universidad de Ciencias de la Salud de Oregón, en Estados Unidos.

Pero en esa ocasión, el animal clonado resultó de la división de un óvulo fecundado en el laboratorio, como los gemelos monocigóticos.

"Paso importante"

Los investigadores necesitaron muchos intentos para lograr el procedimiento con éxito. Se obtuvieron 200 embriones con la herencia genética de monos adultos, que se implantaron a 42 hembras y se consiguieron dos nacimientos vivos, aunque esas crías murieron pocas horas después.

El éxito se obtuvo a partir de unos 100 embriones procedentes del material genético de fetos de mono. En ese grupo se lograron seis embarazos de un total de 21 hembras. Nacieron dos crías vivas y sobrevivieron al menos los primeros 40 y 50 días, informó el equipo.

Aunque la tasa de éxito no es muy alta, los resultados son un "paso importante", apuntó Eckhard Wolf, del centro genético de la Universidad Ludwig-Maximilian de Múnich.

Según Wolf, la técnica de clonación es prometedora para la investigación de nuevas terapias, por ejemplo contra algunas enfermedades neurológicas. Con ese método es posible estudiar a varios animales de laboratorio genéticamente idénticos, lo que puede ayudar en el desarrollo de nuevos tratamientos.

Estándares éticos

Daniel Besser, director de la Red Alemana de Células Madre, cree también que los resultados del equipo chino suponen un desarrollo importante. Sin embargo, pide precaución teniendo en cuenta los escándalos de falsificación en otros intentos de clonación. "Estará claro que los resultados son coherentes cuando se confirmen en distintos laboratorios del mundo", añadió.

En su opinión, los experimentos con macacos cangrejeros clonados pueden estar éticamente justificados en algunos casos, pero no en homínidos.

"Somos conscientes de que la investigación futura en primates no humanos en todo el mundo depende de que los científicos se atengan a unos estrictos estándares éticos", apuntó en un comunicado el neurólogo Mu-ming Poo, que participó en el estudio chino. El investigador aseguró que su equipo respetó las pautas internacionales y pidió que la comunidad científica discuta sobre los límites éticos de la clonación en monos.

Una de las cuestiones éticas puede ser el estado de salud de los monos clonados, ya que las primeras generaciones de animales clonados suelen sufrir enfermedades.

Los nombres de los monos clonados, Zhong Zhong y Hua Hua, tiene un significado especial, según explica "Cell" en un comunicado. La unión de los dos nombres, Zhonghua, significa "nación china".

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